Entrevista con Ron Thornton, efectos visuales de Babylon 5

A través de una noticia de la página de Generation Amiga hemos indagado en ella y hemos encontrado esta entrevista, publicada por Eric Reinholt a mediados de los 90′, que publicamos aquí en el blog para que la podáis leer y enteraros de los procedimientos que se hacían con el Commodore Amiga para la realización de esta serie de los años 90′. Esperamos que os guste.

A continuación la entrevista tal cual traducida:

Semana tras semana, el artista de efectos visuales Ron Thornton y su personal en Foundation Imaging crean los efectos especiales CGI (imágenes generadas por computadora) ganadores del premio Emmy para el universo televisivo de J. Michael Straczynski de Babylon 5.

Insatisfecho con trabajar en un aeropuerto en Inglaterra, Ron y un amigo fueron a ver la película “Alien”, donde se le ocurrió que a alguien le pagaban por hacer todos esos modelos de plástico.

Thornton luego dejó su trabajo en el aeropuerto, tomó la mayor parte del dinero que le quedaba y compró plásticos y otros materiales y comenzó a construir y fotografiar modelos. Tomó las fotografías y las utilizó para conseguir un trabajo en la televisión de la BBC.

Desde entonces, Ron ha trabajado en la serie Peter Davidson Doctor Who, luego diseñó y construyó naves espaciales para la última temporada de Blake’s 7 (Ron construyó el Scorpio en su sala de estar, en realidad construyó alrededor de siete versiones diferentes del Scorpio; modelos de diferentes tamaños, parciales modelos, etc.) y Trípodes, todas series de televisión británicas. Thornton luego se mudó a Los Ángeles donde trabajó en accesorios y miniaturas para Real Genius, Clase de 1999, Robot-Jox, T2 (en el que creó los rifles de batalla), The Addams Family, Highlander 2, Critters y Spaceballs. Antes de trabajar en Babylon 5, Thornton trabajó en el programa de televisión Captain Power and the Soldiers of the Future, donde vio por primera vez imágenes generadas por computadora para efectos especiales de televisión.

Las pantallas de televisión y de computadora son conjuntos de pequeños puntos o “píxeles”. A cada píxel se le asigna un color, contraste e intensidad y cuando se combinan miles de estos píxeles, se obtiene una imagen. Los programas de pintura por computadora permiten a los artistas organizar píxeles para formar imágenes. Los programas de imágenes 3D permiten a los artistas manipular esos píxeles para simular imágenes de objetos como si realmente existieran en un espacio tridimensional.

El piloto “The Gathering” fue renderizado por ocho computadoras Amiga 2000 interconectadas con placas Video Toaster que estaban conectadas a una computadora IBM que almacenaba las imágenes en cinco gigabytes de memoria. El poder computacional de Foundation Imaging ha aumentado enormemente y cada estación de trabajo ahora es equivalente a los ocho Amigas originales y Ron es el equivalente a dieciséis Amigas.

La industria de los efectos generados por computadora está todavía en su infancia y con una sola excepción, todos los efectos para Babylon 5 han sido creados por Thornton y su equipo. La única excepción fue el efecto de torso divino de Jason Ironheart al final de “Mind War” de la primera temporada de Babylon 5.

Eric: “Los fans de la primera temporada de Babylon 5 (como yo) han querido saber si LightWave tiene un torso preempaquetado en él, debido a la criatura divina Jason Ironheart en” Mind War “.

Thornton: “No, esa es una base de datos comprada y lista para usar que modificamos”.

Eric: “¿Has tenido algo más que hayas podido usar de inmediato?”

Thornton: “¡Ojalá! Nadie realmente tiene nada, tenemos que construir las cosas desde cero. Este programa tiene un aspecto y debe mantenerse en línea con ese aspecto”.

Los modelos se crean en el programa de modelado 3-D de Lightwave en una elaborada forma de conectar los puntos que coloca los puntos en un espacio tridimensional. Los puntos se utilizan como referencias para superficies (polígonos) que forman el exterior real de los modelos de computadora.

Para ayudar a crear y mejorar ese aspecto, Thornton y su equipo han construido modelos físicos que fueron fotografiados y escaneados en sus computadoras.

Thornton: “Hemos construido modelos y los hemos escaneado. Básicamente, es solo un objeto plano, es solo una pieza plana de plástico que hemos marcado, pintado y forrado con paneles”.

“Puedes obtener patrones más orgánicos. Cualquiera que pinte con pintura te dirá que es totalmente diferente pintar en una computadora. Hay ciertas cosas que la pintura hace; como por ejemplo, puedes obtener pintura muy, muy fina, cepillarla sobre algo y luego límpiarlo y entrará en las ranuras, no hay forma de que puedas sintetizar eso en la computadora, ese tipo de efecto de ‘sangrado capilar’ que solo ocurre con lavados finos de pintura. Y así puedes obtener algo orgánico realmente hermoso texturas que no se pueden obtener de otra manera y ha habido un par de veces que lo hemos hecho.

Según Thornton, esto se hace sólo por ese efecto orgánico especial que luego se “mapea” en la superficie de la nave construida electrónicamente.

El barco de Jason Ironheart ( Mind War ) fue el primer barco que Ron construyó por computadora (y también se lo vio en el piloto “The Gathering” ) en homenaje a algunos de sus “maestros” y recuerda al Zep One del programa de televisión británico Captain Zep.

Ron diseñó Babylon 5 (incluidas las Cobra Bays) principalmente por sí mismo y “lo construyó” en dos semanas en la computadora, donde un modelo convencional puede haber requerido seis semanas o más y un equipo más grande.

Algunos de los barcos que se ven en la serie Babylon 5 tienen contrapartes físicas reales. Los barcos de transporte en bloques estaban entre los modelos que Thornton creó y fotografió para conseguir un trabajo en Efectos especiales.

Steve Berg y Ron dividieron el diseño de los barcos de Babylon 5 en un 50/50.

Eric: “Ron, ¿cómo se te ocurrió la idea de usar computadoras para crear efectos especiales?”

Thornton: “Simplemente sucedió. Terminé comprando una de estas máquinas, la Video Toaster, y comencé a jugar con ella y fue como ‘dale un año más o menos y esto podría funcionar’.

“Esto fue mucho después de Captain Power. Captain Power me había desactivado (Efectos especiales generados por computadora), porque las cosas no se veían muy bien y no había mapeo de texturas per se. Todo tenía un aspecto muy bloqueado, la animación no era tan atractivo y tenían problemas reales para entregar las cosas; simplemente les estaba tomando una eternidad hacerlo “.

“Tuve un Amiga por un tiempo y tenía varios paquetes 3D con los que jugué, pero el Toaster fue el primero decente”.

Eric: “¿Cuánto tiempo pasó desde que me di cuenta de que el Video Toaster se podía usar para efectos de trabajo hasta que Foundation Imaging estuvo en funcionamiento?”

Thornton: “Probablemente fue alrededor de un año y medio, durante el cual estuve trabajando con Todd Rundgren en el norte de California en uno de sus programas.

“Pero mucho de eso fue la espera. Una vez que convencí a Joe [Straczynski] y John Copeland de que esto se podía hacer de esta manera, de repente abrió un lugar completamente nuevo e hice un montón de pruebas; luego entramos y lo lanzamos una vez más a Peter [Ledger]. Al menos esta vez pudieron ver que podíamos hacerlo, que podíamos crear algunas de estas imágenes “.

Eric: “¿Cuál es el costo de producir efectos especiales con computadoras en comparación con los que se hacen con medios convencionales?”

Thornton: “Yo diría que estamos entre un tercio y dos tercios del costo”.

Eric: “¿Cuáles son los pasos básicos para crear una escena CGI?”

Thornton: “Bueno, usted construye su modelo. Lo coloca en el diseño. Lo ilumina. Lo dispara. Es muy similar a tener un escenario de control de movimiento, excepto que no tiene limitaciones”.

El diseño de Starfury es único en la ciencia ficción y Thornton dice que de ninguna manera se basa en el de Star Wars X-Wing Fighters y es más un tributo a los diseños de Ron Cobbs en “The Last Starfighter”.

StarFury de Babylon 5

El Starfury puede moverse de manera más realista en vuelo, puede moverse en un vector, girar sobre su eje para rastrear y luchar contra otras naves y no participar en peleas de perros al estilo de la “Batalla de Gran Bretaña” (que son las favoritas en otras películas).

Thornton: “Si realmente lo piensas, el Starfury es un modelo totalmente imposible de controlar el movimiento. A menos que lo hicieras con cables, debido a la forma en que las placas deflectoras del motor están en la parte posterior, no podrías colocar una varilla de montaje en el medio porque la varilla de montaje eclipsaría las placas que rodaban detrás de él. La única forma de montarlo es desde el frente. Es solo uno de esos ‘modelos imposibles’ “.

Foundation Imaging comenzó con cinco personas y ha crecido hasta quince para la serie Babylon 5. Thornton, junto con su socio Paul Beigle-Bryant (quien creó la red de software que permite el renderizado y que también realiza reparaciones de hardware de computadora), animadores senior, Mojo (de Nueva York) y John Teska supervisan a otros animadores de computadora. El animador informático Mark Swain, el coordinador de efectos Shannon Casey y Cherry Hitch (que hace trabajos de rotoscopio 2-D en los decorados virtuales y superpone efectos como el fuego láser) son el núcleo de personas talentosas que hacen realidad los efectos generados por computadora de Babylon 5.

Efectos especiales en Babylon 5

Los efectos están diseñados en un Amiga 2000 acelerado con una placa Video Toaster, utilizando LightWave 3-D y Modeler 3-D.

Eric: “¿En qué se diferencia la construcción de modelos informáticos de la construcción de modelos físicos?”

Thornton: “Todavía tienes que construir los modelos, solo que usas polígonos y píxeles en lugar de plástico y pinceles”.

Otro aspecto orgánico único de Babylon 5 es la forma de las embarcaciones Vorlon, como la nave del embajador Kosh. La inspiración para la vasija con forma de calamar es tan original como sorprendente:

Eric: “Uno de los barcos de aspecto realmente único desde el principio fue el Vorlon Cruiser. Tiene un aspecto más bien parecido a un calamar. ¿Fue esa la inspiración para el barco?”

Thornton: “En realidad, es un diente de ajo. Se me ocurrió la idea de conducir por la ciudad de Gilroy, que es como la capital mundial del ajo y tiene un olor absolutamente delicioso”.

El diente de ajo se convirtió en un barco orgánico que Thornton usó para vender la idea de Tecnología Orgánica a Straczynski para que lo usaran algunas de las razas alienígenas.

Thornton: “Si tienes la capacidad de viajar por el espacio y la manipulación genética, ¿por qué no puedes hacer crecer una nave que se adapte al entorno del espacio? Tuve la idea de entrar en una nave espacial como entrar en la boca de una ballena y dar un paseo. . “

Eric: “El exterior de la nave Vorlon está algo moteado y se genera fractal. Lo sé y el traje ambiental de Kosh tiene un aspecto similar. ¿Fue intencional?”

Thornton: “En cierto modo evolucionaron juntos”.

El uso de computadoras para efectos especiales también permite algunos efectos bastante intrincados y espectaculares que podrían ser imposibles de crear de manera realista utilizando medios convencionales, como los lanzamientos de Starfury. J. Michael Straczynski había imaginado naves en plataformas que darían la vuelta a las naves y las sacarían al espacio o lanzarían naves desde el frente de la estación giratoria, pero Thornton tenía otras sugerencias, incluida la de señalar que la única forma de lanzar naves desde el frente de la estación estaría a través de la bahía central giratoria debido a la rotación de la estación. En cuanto al lanzamiento de la plataforma Starfury:

Thornton: “La forma más fácil de lanzar el barco y ahorrar energía es, literalmente, dejar el barco, lo has abandonado … ya tiene impulso … y dependiendo de en qué parte del ciclo de rotación dejas el barco decide en qué dirección se alejará de la estación “

Eric: “¡Debes tener cuidado de no golpear el brazo que no gira!”

Thornton: “¡Uh, sí! [Risas] Creo que sería como uno de esos cañones de la Primera Guerra Mundial que disparaban a través de las hélices. Todo el [ciclo de lanzamiento] se desactivaría cuando llegara ese [brazo no giratorio] alrededor.”

Eric: “¿Cuál fue tu toma más técnicamente compleja hasta ahora? Recuerdo una toma de ” The Gathering “ de doscientas naves Vorlon saliendo de la Jump Gate de Babylon 5 (que superó el número récord de naves en pantalla en” The Return of the Jedi ” ). “

Thornton: “Eso fue realmente pan comido. Es simplemente inventar un montón de ellos y ponerlos en capas. Es una de esas cosas que es realmente fácil de hacer en la computadora pero es increíblemente difícil de hacer en cualquier otro lugar.

“Creo que en realidad, en términos de retoques … Creo que uno de los tiros (técnicamente) más duros que valió la pena fue John Teska, una toma de estos pequeños demonios agrupados sobre la espalda de Londo [ La geometría de las sombras ], que fue muy interesante porque tuvimos que hacer coincidir el movimiento de los demonios y moverlos junto con Londo. Y tuvimos que hacerlo manualmente; no había seguimiento automático como en algunos de los paquetes más caros, así que todo se hizo manualmente, a ojo y estaba muy, muy sabroso, estaba muy contento con eso.

“Desafortunadamente, es una lástima porque John Flinn [Director de Fotografía John C. Flinn, III ASC] iluminó la escena muy oscura y no se puede ver realmente lo que está pasando. Ellos [los demonios] estaban raspando su espalda y golpeando entre ellos, era como tener a los Tres Chiflados atado a su espalda y era increíblemente divertido “.

Una gran similitud entre los efectos generadores de computadora y los efectos de control de movimiento convencionales para una serie en curso es la falta de tiempo de producción. El tiempo que transcurre entre la entrega de un guión completo y la generación de las treinta tomas de efectos necesarias para un episodio completo es solo cuestión de semanas. Cada cuadro generado por computadora para “The Gathering” tardó casi una hora en renderizarse, pero ese tiempo se ha reducido sustancialmente a aproximadamente veinte minutos. Teniendo en cuenta que se generan unos treinta fotogramas por segundo, el tiempo es uno de los factores más importantes de Foundation Imaging.

Thornton: “Hay un ícono en el que haces clic [en cada una de las estaciones de computadora] antes de salir de tu estación y automáticamente esa estación se convierte en esclava y comienza a procesar imágenes. Para cuando salimos por la noche, todo el sistema se está procesando. ¡No perder ni un minuto! “

Al igual que los fanáticos entusiastas de Babylon 5, Thornton desea poder saber lo que sucederá más adelante en la línea argumental de Straczynski, tan bien guardada, pero por razones que difieren de las de los fanáticos. Esto permitiría a Thornton planificar imágenes más emocionantes. Thornton cree que escenas tan increíbles como la batalla de “The Line” [ “Y el cielo lleno de estrellas” ] podrían haberse mejorado aún más con más tiempo para la planificación.

Eric: “¿Qué tomas de la serie crees que podrían haber sido mejores si hubieras tenido más tiempo?”

Thornton: “Oh, la batalla de” The Line “es una para la que desearía haber tenido más tiempo para prepararnos. Se suponía que iba a ser muy emotiva, pero terminó algo normal”.

“Te diré lo que realmente me gustaría hacer. Me gustaría hacer una escena realmente decente con los Minbari Cruisers. Creo que los Minbari Cruisers se ven muy bien y realmente me gustaría hacer una batalla decente escena con ellos “.

Con la mayor capacidad de Foundation Imaging para crear imágenes dinámicas en un corto período de tiempo, hay aproximadamente treinta escenas de efectos de barcos en cada episodio, pero en lugar de visualizar más y más tomas de este tipo en episodios posteriores a medida que aumenta la velocidad computacional, Thornton ha pedido esa cantidad de tomas. para permanecer constante, dándole la capacidad de concentrarse en la calidad en lugar de la cantidad.

Sin embargo, Foundation Imaging hace más que solo escenas de naves espaciales y estos efectos especiales a veces se mezclan con las placas de acción en vivo tomadas para la serie. Esto requiere un supervisor en el set para ayudar al director con las necesidades especiales de filmar placas de fondo (para escenarios virtuales y tomas de “pantalla azul”) que luego se entregan a Foundation Imaging.

Eric: “¿Qué se requiere para los decorados virtuales? ¿Tienes que ayudar a los directores con lo que se necesita para las pantallas azules y demás?”

Thornton: “Los decorados virtuales son básicamente pinturas mate; hay un supervisor en el plató que básicamente supervisa todas las cosas de ‘En el plató’ y ese es Ted Rae este año. Los decorados virtuales son una técnica que ha existido, como dije, durante mucho tiempo. hora.”

De vuelta en Foundation Imaging, Cherry Hitch se encarga de la rotoscopía en 2-D, los decorados virtuales y las superposiciones, como el fuego láser, etc. Ella debe tomar las placas de fondo e introducir en ellas los efectos generados por computadora.

Las tomas de “pantalla azul” son placas de acción en vivo que tienen un área específica codificada por colores que se puede “eliminar” digitalmente para que los efectos especiales se puedan “colocar” en la toma.

Los conjuntos virtuales son conjuntos que no existen en el mundo real. Los actores actúan (nuevamente) ante un área codificada por colores, luego se pinta un conjunto completo en las computadoras de Foundation Imaging y se inserta alrededor de los actores. Ejemplos de este tipo de imágenes incluyen el puente Narn War Cruiser y la plataforma de observación Babylon 5, donde el Emperador Centauri se reunió con el Capitán Sheridan ( The Coming of Shadows ).

Otro efecto similar es Matte Painting, que también se puede realizar en las computadoras de Foundation Imaging. El Zócalo de dos niveles visualizado en la secuencia del título de apertura de cada uno de los episodios de la segunda temporada son ejemplos en los que se filmó una placa del Zócalo, luego se insertó por computadora una segunda placa con actores caminando por áreas específicamente definidas sobre la primera.

Eric: “Sé que ahora mismo estás ocupado creando efectos para la tercera temporada de Babylon 5, pero ¿Foundation Imaging también ha producido efectos para otros programas o películas?”

Thornton: “Oh, sí. Ahora mismo estamos trabajando en un programa mío llamado” Hypernauts “, una especie de programa para niños”.

“Hicimos un programa el año pasado llamado ‘Journey to Mars’ que no es … no genial. Y no sé si alguna vez lo mostrarán en televisión, es que ‘no es genial’. Cuando te piden que hagas basura, tienes que hacerlo. Quiero decir, las tomas fueron buenas pero fueron muy, muy largas, quiero decir, tuvimos tomas volando sobre el paisaje de Marte que duraron como un minuto y medio, así que es como ‘vete a dormir, sal y tómate una taza de café y un sándwich’ y regresa y la inyección sigue funcionando.

“Había este tipo de director extraño que tenían que idear todas estas cosas”.

Pero con el talento de Ron Thornton y su equipo en Foundation Imaging, el imaginativo productor J. Michael Straczynski y los talentosos directores de Babylon 5, las computadoras seguramente seguirán produciendo efectos especiales fascinantes.

Fuente original del artículo

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